喘息の常識

喘息はいつも、呼吸道が狭くなったり、過敏になることが原因で起こると考えられてきました。しかし最近は、もともとの原因は呼吸道の炎症とされています。呼吸道の炎症を繰り返すことで、ちょっとしたことで過敏になり、咳や喀痰が出やすくなります。また、気管支壁も厚くなり、呼吸道が狭まりやすくなるのです。 喘息の患者さんの呼吸道には、肥満細胞や好酸球・リンパ球といった、炎症に関係する細胞などがたくさんみられます。

肥満細胞が喘息とどういう関係があるの?と思われるかもしれません。私たちのからだにアレルギー物質などの異物が入ると、免疫の働きによってさまざまな抗体がつくられますが、肥満細胞の表面にはIgE抗体がつくられます。

このIgE抗体の働きによって、Histaminなどの物質が放出され、呼吸道の収縮を引き起こします(※1)。また、呼吸道の粘膜にはさまざまな生理活性物質がつくられ、炎症を起こし、過敏になります。その結果、咳や喘鳴、呼吸困難などが起こりやすくなるのです(※2)。

原因が慢性的な炎症にあることから、喘息は生活習慣病と同様に、慢性疾患のひとつとされています。治療法も、従来は発作が起きたときに緩和する対症療法が中心でした。しかし現在では、呼吸道の炎症を改善し、発作を予防する(予防的治療)方向へと大きく転換しています。それだけに、薬による治療に加えて、生活習慣の改善も重視されています。

(※1)IgE抗体は、アトピー性皮膚炎やアレルギー性鼻炎などの原因ともなります。喘息と、アトピー性皮膚炎や花粉症などを併発する人が多いのは、このためです。

(※2)肥満細胞は、私たちのからだに広く分布しています。その名称とは異なり、肥満そのものとは関係なく、多くの生理活性物質を放出し、喘息やアレルギー性疾患など、からだにさまざまな影響を与えている点で、最近は注目されています。肥満細胞はマスト細胞ともいいます。